De zoete en pittige kanten van Curacao

Hoewel Curaçao misschien het gemiddelde Caribische eiland lijkt, heeft deze vakantiehotspot een kosmopolitische gevoeligheid geërfd die anders is dan elke andere bestemming. Hoewel gekoloniseerd door de Nederlanders, heeft Curaçao een ongelooflijk diverse bevolking, met 45 verschillende nationaliteiten vertegenwoordigd in de bescheiden bevolking. Door de jaren heen hebben deze diverse groepen een ongelooflijke invloed gehad op de lokale cultuur. In de wereld van eten zijn etnische tradities vermengd met lokale gerechten om unieke recepten te creëren. Met de culinaire stijlen van locaties zo divers als Zuid- en Midden-Amerika, Zuidoost-Azië en de haute cuisine van West-Europa vertegenwoordigd op het eiland, kan Curaçao bogen op een aantal van de meest heerlijke en provocerende gerechten ter wereld. Bovendien, als naamgever van de populaire suikerhoudende likeur, is Curaçao zeker een zoetekauw geworden die het best wordt vertegenwoordigd door de originele dessertrecepten van het eiland.

Ondanks de invloed van zoveel culturen op de Curacaos-keuken, zijn er tal van populaire recepten die dateren van vóór de kosmopolitische ontwikkeling van het eiland. Het beste voorbeeld van deze unieke Caribische stijl is de leguaanstoofpot. Bereid zoals je je zou voorstellen, het gerecht is een favoriet van de lokale bevolking (die zegt dat het vlees sterk op kip lijkt), hoewel er vaak een avontuurlijke toerist voor nodig is om te proeven. Traditionele Nederlandse recepten uit de vroege koloniale periode, zoals keshi yena, een gebakken gerecht met veel Goudse kaas, vlees en andere verse ingrediënten, zijn ook populair in veel Curacaos-restaurants.

Tot grote verbazing van veel bezoekers speelt de Indonesische keuken een belangrijke rol in de culinaire scene van Curacaos. Door de Nederlanders naar het eiland gebracht na het vestigen van kolonies in Zuidoost-Azië, hebben Indonesische ingrediënten en kooktechnieken hun weg gevonden naar vele favoriete lokale recepten. Een voorbeeld van zo’n gerecht is rijisttafel (Nederlands voor rijsttafel), een combinatie van rijst, groenten, vlees of zeevruchten en de stevige kick van chili pepers. Aziatische kruiden en bereidingen worden ook vaak gebruikt op Curaçao bij het serveren van verse lokale zeevruchten zoals mahi mahi en red snapper.

Ondanks de fascinerende culinaire sfeer op het eiland, staat Curaçao zeker het best bekend als de naamgever van een populaire likeur. Zoals het verhaal gaat, was Curaçao-likeur een toevallige creatie. Nadat de Spanjaarden de eerste kolonie op Curaçao hadden gesticht, probeerden ze Valencia-sinaasappelen te telen. De sinaasappelen reageerden echter op het sterk verschillende klimaat en veranderden de kenmerkende citrussmaak van het fruit dramatisch. Na verloop van tijd werd de Valencia de zure Lahara. Jaren later realiseerden telers zich dat de schillen van Lahara-sinaasappels zoetgeurende oliën bevatten. Door te experimenteren, kwamen de suikerachtige buitenkant van de Lahara-sinaasappel samen met een aantal ongebruikelijke kruiden in het recept voor Curaçao-likeur. Tegenwoordig wordt over de hele wereld genoten van de drank met sinaasappelsmaak, genoemd naar zijn geboorteplaats.

Als je enkele van de gelijknamige likeur van het eiland probeert, wil je misschien ook wat dessert in de buurt houden. Hoewel Aruba misschien wel het beste bier van de ABC-eilanden claimt, kookt Curaçao zeker de meest onderscheidende snoepjes. Een van de meest populaire desserts is een luxe Caribische versie van de fruitcake, bekend als bolo pretu, een rijke, donkere cake gevuld met Caribisch fruit.

Zoals te verwachten is in het Caribisch gebied, vindt kokos zijn weg naar een aantal recepten. Een eenvoudig dessert dat bekend staat als djente kacho of hondentand is slechts verse kokosnoot gekookt in een suikerachtige siroop. De confectie die bekend staat als kokada vindt de kokosnoot plat gekookt in pasteitjes, het resultaat lijkt enigszins op de makaron. In de bakkerijen en restaurants van Curacao vind je ook sunchi (hapklare meringues), panseiku (pralines gemaakt met geroosterde pinda’s, bereid met amandelessence en bruine suiker) en tentalaria (fijngemalen pinda’s en cashewnoten geserveerd in een verse suikerroom ).

Zelfs sommige traditioneel hartige gerechten die tijdens de lunch en het diner worden geserveerd, worden bereid met de zoetekauw in gedachten. Een gerecht genaamd ayaka wordt bijvoorbeeld gekookt als een traditionele vleestamale, maar bananenbladeren worden gebruikt in plaats van cornhusks om het gerecht een beetje zoet te maken. Evenzo is een van de meest populaire hapjes op Curaçao een zoete soep bestaande uit bakbananen en groenten, gekruid met kaneel en paprika.

Voor degenen die zich afvragen wat de beste Caribische bestemmingen zijn om te bezoeken, geven de diverse culinaire tradities van Curaçao reizigers zeker nog een reden om dit unieke eilandparadijs te bezoeken.